Caesar, Jack, and Cuffee: African-American fugitive slave names in the 17th to the 19th century

Anna-Maria Balbach *

* Westfälische Wilhelms-Universität Münster, Schlossplatz 34, 48143 Münster, Germany, Anna.Balbach@uni-muenster.de

To cite this article: Balbach, Anna-Maria. 2020. Caesar, Jack, and Cuffee: African-American fugitive slave names in the 17th to the 19th century. Onoma 55, 205–227. DOI: 10.34158/ONOMA.55/2020/12

To link to this article: https://doi.org/10.34158/ONOMA.55/2020/12

© Onoma and the author.

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Received on 12 February 2020.
Final form accepted on 28 June 2021.
Published online on 28 July 2021.

Abstract: The history of African-American names strikingly demonstrates the close connection between personal names and the culture that influences naming practices. Thus far, most personal name stu-dies have analyzed names that parents carefully selected for their children. In contrast, this study focuses on names assigned for different purposes: the names of African-American slaves. For centuries, slaves were not allowed to name themselves or their children; the ‘White’ masters held the naming right. In short, it will be illustrated which names the slave owners chose for their slaves. For the first time, the characteristics of slave names in general will be contrasted with those of over 3,800 first names of fugitive slaves. It is assumed that focusing on the first names of runaways, that is, slaves whose li-ving conditions were so bad that they dared to flee, provides a parti-cularly deep insight into the purpose of slave naming and the attitudes of slave owners towards their slaves.
Keywords: First names, African-American names, slave names, fugi-tive slave names, “Black” names.

Caesar, Jack et Cuffee : Noms des esclaves afro-américains en fuite du XVIIe au XIXe siècle

Résumé : L’histoire des noms afro-américains témoigne de manière particulière du lien étroit entre les noms de personnes et la culture dans laquelle ils sont donnés. Alors que la plupart des études se penche sur les noms que les parents ont soigneusement choisis pour leurs enfants, la présente étude se centre sur les prénoms qui ont été donnés dans des conditions différentes. Ce sont les prénoms des esclaves afro-américains. Pendant des siècles, les esclaves n’avaient pas le droit de se nommer ni de nommer leurs enfants ; seuls les maîtres blancs avaient le droit de se nommer.
L’étude analyse les prénoms que les propriétaires ont donnés à leurs esclaves. Pour la première fois, ces données comparent les noms d’esclaves en général avec les prénoms de plus de 3 800 esclaves en fuite. Cette méthode vise à fournir un aperçu particulièrement approfondi des pratiques de dénomination des esclaves et à illustrer ainsi les attitudes personnelles que les propriétaires d’esclaves avaient à l’égard de leurs esclaves.
Mots-clés : Prénoms, noms afro-américains, noms d’esclaves, noms d’esclaves fugitifs, noms « noirs ».

Caesar, Jack und Cuffee: Namen entflohener afro-amerikanischer Sklaven des 17. bis 19. Jahrhunderts

Zusammenfassung: Die Geschichte der afro-amerikanischen Namen zeugt in besonderer Weise von dem engen Zusammenhang zwischen Personennamen und der Kultur, in der die Namen vergeben werden. Während in den meisten Studien Namen untersucht werden, die Eltern wohl überlegt für ihre Kinder ausgesucht haben, stehen im Fokus vorliegender Studie Vornamen, die unter anderen Bedingungen vergeben wurden. Es sind die Vornamen afro-amerikanischer Skla-ven. Jahrhundertelang durften Sklaven sich und ihre Kinder nicht selbst benennen, das Benennungsrecht besaßen allein die weißen Master.
Es wird analysiert, welche Namen die Besitzer für ihre Sklaven auswählten. Zum ersten Mal werden diese Spezifika mit den Namen von über 3.800 entflohenen Sklaven verglichen. Dieses Vorgehen soll einen besonders tiefen Einblick in die Sklavennamengebung ermöglichen und so die persönlichen Einstellungen verdeutlichen, die Sklavenhalter gegenüber ihren Sklaven hatten.
Schlüsselbegriffe: Vornamen, afro-amerikanische Namen, Sklavennamen, Namen entflohener Sklaven.

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